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En un sábado reciente, una fila de autos clásicos prolijamente pulidos al costado de Stage Road de Pescadero reflejaba bengalas en las cámaras de los turistas curiosos. Conversando a la sombra del campanario blanco de una iglesia, un grupo de aficionados canosos se había reunido para un sereno paseo de fin de semana. El automóvil principal descansaba sobre un puente que marcaba el final del minúsculo centro de Pescadero, y los visitantes se detenían para tomar fotografías mientras se aventuraban a Arcangeli Grocery Co. en busca de pan con trozos de alcachofa y a Duarte's Tavern, de 128 años, en busca de rebanadas de pastel de olallieberry.

Cautivados por estos motores chisporroteantes, los bañistas vieron la inauguración de Pescadero Food Pantry en North Street, que se cruza con Stage Road. A solo un cuarto de milla de distancia, otro grupo de vehículos pronto haría cola bajo una aguja con una cruz. Sin embargo, esta línea de camiones imponentes estaba cubierta de tierra en lugar de pintura brillante y no pudo capturar los flashes de las cámaras. Esperaban comestibles gratis de la Sociedad de San Vicente de Paúl de San Mateo (SVdP) en lugar de una excursión tranquila.

Los dedos que tamborileaban pacientemente sobre estos volantes eran los mismos que sacaban alcachofas y bayas de sus tallos para los puestos de los restaurantes y granjas de la región, pero eran completamente invisibles para los visitantes que compraban a la vuelta de la esquina.

Para muchos trabajadores agrícolas de Coastside, los días terminan en literas abarrotadas donde los compañeros de cuarto planean viajes al supermercado más cercano, un Safeway a 20 millas de distancia (Arcangeli sirve principalmente sándwiches a los turistas). Estas personas cultivan las plantas de interior que han hecho compañía a los residentes de la Península durante la pandemia y recogen fresas destinadas a los platos de postre, pero viven en comunidades rurales y aisladas. Los vecinos se convierten en niñeros y confidentes, los niños sirven como preparadores de impuestos y traductores, y las pocas organizaciones comunitarias locales suministran pañales, chaquetas y comestibles. En la Despensa de Alimentos de Pescadero, aproximadamente 100 familias reciben alimentos dos veces al mes. La ciudad tiene una población de menos de 500.

“Ellos cultivan la comida, las verduras, la fruta que comemos todos los días. Y a veces ni siquiera tienen suficientes recursos para ellos mismos”, dice Tony Serrano, gerente de logística de SVdP e hijo de trabajadores agrícolas.

Los residentes de Pescadero ayudan al personal de las parcelas de calabazas de temporada y las granjas de árboles de Navidad de Coastside, y también cosechan camiones llenos de coles de Bruselas y llenan los invernaderos con suculentas puntiagudas para los productores agrícolas más grandes. Pero las diversas granjas de la región se han enfrentado a la inestabilidad en los últimos años. Fondo Península de Espacio Abierto estima que el 46% de las granjas del condado de San Mateo han desaparecido desde 1990, y la organización trabaja para proteger las tierras de cultivo para que no se conviertan en telones de fondo inactivos de propiedades privadas.

En 2019, en una Vivero de la ciudad de la bahía, que operaba tanto en Half Moon Bay como en Pescadero, cerró después de 110 años y despidió a casi 200 empleados. Muchos de ellos vivían de cheque en cheque. Cuando comenzó la pandemia en 2020, los viveros acostumbrados a enviar flores a los lugares de celebración de bodas y las granjas que se asociaron con restaurantes de lujo se vieron obligados a remodelar sus modelos comerciales.

En agosto de 2020, el incendio de CZU quemó tierras de cultivo de la costa sur y destruyó estructuras, incluido Pie Ranch's Cortijo de 157 años, y muchos trabajadores agrícolas tuvieron que trabajar en condiciones peligrosas.

De vuelta en el lote cubierto de vegetación frente a la iglesia de San Antonio de Pescadero, Serrano abrió la puerta de un contenedor de envío que albergaba cables cruzados y refrigeradores zumbando. Empezó a instalar mesas plegables sobre la hierba húmeda y a formar una línea de montaje para que los voluntarios empaquetaran productos frescos en bolsas de plástico hasta que casi se rompieron. Algo fuera de lugar había una carpa con dosel blanco que daba sombra a bolsas de tortillas y tanques de propano. Se había programado accidentalmente una fiesta para el mismo día de la distribución de comestibles, por lo que cada viaje desde el contenedor de envío hasta la acera sin pavimentar significaba sortear mesas y refrigeradores de bebidas llenos de hielo.

Uno de los primeros voluntarios en llegar fue Gabriel Echeverría, de 74 años, quien apoyó su bicicleta contra un árbol. Sus manos estaban arrugadas, pero cada dedo era ancho y musculoso debido a décadas de cortar tallos de flores con tijeras como trabajador agrícola. Una camisa abotonada de gran tamaño le permitía moverse libremente y lo protegía del sol, y un logo multicolor en su chaleco decía “PUENTE”. Puente de la Costa Sur es una de las pocas organizaciones sin fines de lucro que prestan servicios en la costa sur del condado de San Mateo, y Echeverría fue el primer miembro de la junta directiva de la organización. Conectó la organización, fundada en 1998 por un pastor blanco recién llegado a Pescadero llamado Wendy Taylor, y trabajadores agrícolas locales. Durante los primeros días de la organización sin fines de lucro, Echeverría transportaba cajas de alimentos y ropa a sus compañeros escondidos en caminos sinuosos sin automóviles (Puente no está asociado oficialmente con esta despensa de alimentos de Pescadero).

La ayuda de Echeverría fue crucial en la ciudad no incorporada y escasamente poblada. Pescadero depende del condado de San Mateo para los servicios esenciales que respaldan tanto su centro histórico turístico como una escuela secundaria que atiende a un total de 96 estudiantes. Se encuentra a unas 30 millas de las ciudades de Menlo Park y Redwood City, en la península central, y un viaje entre las dos regiones requiere navegar por las sinuosas carreteras de la autopista 84 o 92.

Echeverría también obtuvo una educación primaria a través de Puente, y la organización lo ayudó a convertirse en un defensor vocal de los trabajadores agrícolas.

“Quiero que sepan que la gente viene aquí a trabajar”, ​​dijo. (Echeverría y los trabajadores agrícolas entrevistados para esta historia hablaron en español a través de un traductor).

Después de llegar a Coastside en 1989, Echeverría armó ramos de flores en una finca que bordeaba la cerca trasera de St. Anthony antes de que cerrara. Sus horas se han vuelto inconsistentes y está juntando turnos para cubrir su alquiler. La pandemia, junto con algunas condiciones climáticas anormales, dificultó que Echeverría encontrara un empleo estable. “Las cosas no han vuelto a la normalidad”, dijo. Echeverría paga $375 por una litera en una habitación que alberga a seis personas.

“Esta comunidad en particular ha pasado por mucho, no solo con COVID”, dijo Serrano. La distribución de alimentos ha operado durante alrededor de 10 años en asociación con Segunda cosecha de Silicon Valley, pero el último par de años transformó el sitio. Los conos de tráfico comenzaron a dirigir filas sinuosas de automóviles, y los rostros familiares desaparecieron de la fila cuando los trasladaron a moteles en Oakland porque el incendio de CZU amenazaba sus hogares. Cuando los respiradores estaban reservados para el personal médico y eran casi imposibles de localizar, se entregaban junto con cajas de comestibles. Los trabajadores agrícolas necesitaban protección contra los pesticidas y el aire con ceniza.

A pesar de las condiciones peligrosas, muchos trabajadores agrícolas trabajaron duro durante el incendio. “Fue muy difícil para nosotros venir y decir: 'Oye, ¿tienes que irte?' ¿Qué iban a hacer? No iban a tener ingresos”, dijo Serrano. los Instituto de Política Económica estimó que los trabajadores agrícolas de California ganaron un salario promedio por hora de $14.62 en 2020.

Con la fila de vehículos arrancando sus motores y las mesas plegables en la acera repletas de bolsas de cebollas, coliflor y zanahorias, una madre y su hijo de 10 años se acercaron a los voluntarios. Esperando pacientemente con un carro a cuestas, Leydi Cervantez había venido a la distribución de alimentos desde que comenzó, incluso antes de que naciera su hijo Alonzo. Ella y su esposo son trabajadores agrícolas y ella ha estado empleada en la misma empresa durante 28 años. Sus días seguían un ritmo mecánico de alarmas que sonaban a las 4 a. m. y arrancaban flores, fresas y calabazas del suelo mientras el sol salía por encima de sus cabezas, y cada cosecha marcaba un cambio en las estaciones.

Este horario se vio interrumpido por la pandemia, cuando ella y su esposo fueron despedidos. Han recuperado parte de sus horas, pero la empresa en la que trabaja Cervantez anunció que cerrará definitivamente.

Los trabajadores agrícolas están acostumbrados a trabajar más de 40 horas a la semana para pagar el alquiler y el cuidado de los niños, y la implementación gradual de Proyecto de Ley 1066 significa que muchos de ellos comenzaron a ganar el pago de horas extras en los últimos años. Entonces, cuando Cervantez y su esposo vieron reducidos sus ingresos, tuvieron que aceptar trabajos adicionales en jardinería y jardinería. Con Alonzo y otros dos niños en casa, Cervantez usa la comida de la distribución para cocinar para su familia. En su cocina, las cebollas se sudan junto con la pasta hervida y las frutas se sirven como bocadillos.

Incluso una vez que su empleador cierra las operaciones, Cervantez todavía quiere quedarse en Pescadero. “Es muy pacífico. El viento, poder respirar aire agradable, aire limpio”, dijo riéndose mientras una ráfaga le agarraba el cabello.

Después de que Cervantez y su hijo se alejaron, apareció un camión con un sinfín de cajas en su cama. Sonaron gritos de números y anunciaron la llegada de Jesús Zaragoza, quien recoge comida en el reparto bimensual tanto para él como para sus 10 compañeros de cuarto que están ocupados en el trabajo. Está agradecido por los recursos proporcionados en la despensa de alimentos, pero dijo que sus finanzas no cuadran, especialmente después de perderse meses de trabajo debido a la COVID.

“15 dólares la hora, eso no es nada. No imaginamos mucho dinero, pero necesitamos poder pagar la vida”, dijo.

El comisionado de agricultura del condado de San Mateo, Koren Widdel, dice que las asociaciones entre organizaciones comunitarias, funcionarios gubernamentales y trabajadores agrícolas se fortalecieron en los últimos años. Las máscaras y las vacunas viajaron desde las oficinas gubernamentales hasta los campos de hortalizas a través de distribuciones de comestibles y clínicas móviles, y los bomberos lucharon contra los incendios mientras las organizaciones sin fines de lucro se instalaban. centros de evacuación detrás de las líneas de fuego. La ciudad de Half Moon Bay se asociará con las organizaciones sin fines de lucro Mercy Housing y Ayudando Latinos a So?ar (ALAS) para construir 40 unidades asequibles y un centro de recursos en una propiedad vacante que la ciudad tiene propiedad durante cinco años. El condado de San Mateo ahora está aceptando solicitudes para su nuevo Comisión Asesora de Trabajadores Agrícolas, que reunirá a trabajadores agrícolas y organizaciones comunitarias en un modelo que afirma es el primero de su tipo en el estado.

Widdel dice que las granjas locales se han estabilizado, pero las condiciones de sequía y los problemas laborales amenazan su éxito. El cambio climático ha obligado a algunos productores a dejar la tierra en barbecho y empujado otros para mudarse. Los trabajadores agrícolas luchan por encontrar un empleo estable y bien remunerado, y a los dueños de negocios les ha resultado difícil evitar los salarios de horas extras y contratar personal de temporada en una industria que fluctúa a medida que cambian las estaciones.

Según Widdel, la situación en la costa afecta a todos en la Península. “Cultivar alimentos es algo que hemos hecho a lo largo de nuestra civilización. (La agricultura) es realmente lo que nos ha unido... (el trabajo agrícola) es un trabajo muy honorable”, dijo.

Cuando el camión de Zaragoza se alejó de la iglesia, algunos de los voluntarios de repente se alejaron corriendo de la fila de familias que esperaban hacia la cerca trasera detrás del contenedor de envío.

Donde antes solo había manchas intercaladas de tierra y pastos silvestres, se había reunido una multitud. Un grupo de trabajadores agrícolas, las mujeres con el cabello recogido en moños y los hombres con sombreros que cubrían sus rostros, se acercaron uno a la vez mientras cajas de cartón llenas de zanahorias y apio se deslizaban sobre la cerca. Un pequeño tramo de los bordes afilados de la partición se había cubierto con tela para que las bolsas amarillas brillantes de pollo congelado, las jarras de leche y los cartones de huevos pudieran pasar fácilmente por encima de la barrera.

En medio de un descanso de 15 minutos de empacar hongos, los trabajadores agrícolas organizaron rápidamente bolsas de plástico y cajas de cartón en la tierra de la que alguna vez brotaron las frutas y verduras que estaban adentro.

Uno de estos trabajadores fue Ricardo Moreno, quien, como muchos otros residentes de Pescadero, viaja casi 20 millas hasta Safeway en Half Moon Bay para comprar comestibles. Si bien el intercambio en St. Anthony's fue un poco agitado, no requirió galones de gasolina. Con la ayuda de los alimentos de la distribución, Moreno trata de comprar comestibles solo una o dos veces al mes y siempre va con un amigo que ayuda a cubrir los costos de transporte. “Ese es el único lugar al que podemos ir”, dijo. (La directora de desarrollo comunitario de Puente, Corina Rodríguez, compra la leche de su hija en el mismo supermercado, y la organización comenzó su propia distribución de alimentos después de ver que los refrigeradores estaban casi vacíos cerca del comienzo de la pandemia).

Moreno llegó de México hace 10 meses y, aunque el trabajo agrícola es físicamente exigente, lo encuentra relajante en comparación con las fábricas de calzado en las que trabajaba anteriormente. Dentro de estos talleres, los sistemas electrónicos y los gerentes rastreaban cuidadosamente la productividad de cada trabajador y acosaban a cualquiera que se quedara atrás. Cuando llegó por primera vez a California, Moreno vivía en una casa compartida con otros hombres, separado de su esposa e hija. Recientemente, comenzó a alquilar una casa móvil en Pescadero, donde ahora viven los tres juntos, y su hijo lo bombardea con su vocabulario en inglés que se desarrolla rápidamente.

“Es difícil para gente como yo, los mexicanos que vienen a este país. Pero tengo suerte de haber podido traer a mi familia tan rápido... Podemos lograr nuestros sueños y seguir adelante. Sé que muchas personas piensan que tal vez no podamos hacerlo, pero lo estoy haciendo”, dijo.

De manera similar, su compañera de trabajo Carmela Cruz no tiene planes de dejar la comunidad de Coastside que le proporcionó pañales, comida y apoyo de vecinos.

“Realmente aprecio la ayuda que nos brindan… Para nosotros los trabajadores agrícolas, el dinero no es suficiente, pero con la ayuda que recibimos, es soportable”, dice Cruz. Junto con su esposo, que trabaja en mantenimiento en la misma granja al lado de St. Anthony, ganan alrededor de $4,400 al mes en ingresos brutos.

Apenas unos minutos después de que se materializaron en la línea de la cerca, la multitud efímera de manos enguantadas llevó sus cajas de comestibles a un lugar relativamente sombreado para esperar el final de la jornada laboral. Los invernaderos de la granja se elevaban por encima de los arbustos circundantes, pero no quedaba evidencia de la distribución de alimentos. Los vehículos que pasaban frente a la iglesia dieron paso a los festejos y la plancha que empezó a chisporrotear bajo la carpa blanca.

En lugar de gritos de números y direcciones, los sonidos de cartón rompiéndose y mesas de plástico dobladas por la mitad resonaron a través del cielo despejado. El equipo de voluntarios, compuesto en su mayoría por feligreses de San Mateo, se reunió para una fotografía grupal, pero faltaba un rostro en la primera fila.

Cerca de la carretera, Echeverría se inclinó, recogió hebras de raíces de cebolla y metió bolsas vacías de productos agrícolas en montones de basura.

“Me hace sentir a gusto, ayudar. No estoy seguro si lo consigues. Me siento a gusto cuando estoy ayudando”, dijo.

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Anthony Shu fue un escritor para TheSixFifty.com, una publicación hermana de Palo Alto Online, que cubre qué comer, ver y hacer en Silicon Valley.

Este artículo fue publicado originalmente por Palo Alto Online.

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